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Los principales eventos espaciales a seguir en 2021

Pese a la pandemia de Covid-19 y los retrasos que ocasionó, 2020 tuvo aún muchas noticias importantes y emocionantes relacionadas con el espacio. 2021, por otro lado, promete mucho en términos espaciales, con la llegada de misiones a Marte, pruebas de vuelo e incluso un intento de desviar un asteroide. Estas son algunas de los eventos espaciales a seguir en 2021.

En julio de 2020, Estados Unidos, China y Emiratos Árabes Unidos enviaron cada uno misiones a Marte. El rover Perseverance, de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) de Estados Unidos, será el primero en aterrizar, el próximo 18 de febrero. Sus objetivos principales serán buscar evidencia de vida microbiana pasada en el planeta y probar nueva tecnología para futuras exploraciones humanas en Marte. Entre ellas se encuentra el helicóptero robótico miniatura Ingenuity.

También en febrero llegarán a la órbita marciana el orbitador Hope, de Emiratos Árabes Unidos, y la misión china Tianwen-1, consistente en un orbitador, aterrizador y un rover. El rover de Tianwen-1 aterrizará en Marte en abril, también con el objetivo de buscar evidencia de vida microbiana pasada y estudiar la geología del planeta. El orbitador Hope, por otro lado, estudiará la atmósfera desde su órbita. Ambas misiones son significativas, para China y Emiratos Árabes, por ser sus primeras exploraciones cercanas del planeta rojo.

Crew Dragon, de SpaceX, se convirtió en la primera nave espacial de la empresa privada propiedad de Elon Musk certificada por la NASA en llevar astronautas al espacio en 2020. Sin embargo, el 29 de marzo de este año, Boeing planea ingresar a este sector con una prueba no tripulada de su nave espacial Starliner. Si ésta resulta exitosa, se espera una segunda prueba tripulada en junio. En 2019, una misión de prueba de esta nave tuvo que cancelarse debido a fallas con el software de navegación.

Más tarde, el 22 de julio, la NASA efectuará el lanzamiento de una sonda espacial para probar si es posible cambiar la órbita de un asteroide impactándolo con un vehículo espacial. Este lanzamiento forma parte de su programa Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART, por sus siglas en inglés), que tiene intenciones de protección planetaria. La sonda se dirigirá al asteroide doble Didymos e impactará en 2022 en el más pequeño de los dos, conocido como Dimorphos.

Posteriormente, en 2024, la Agencia Espacial Europea enviará una misión para estudiar el cráter del impacto y su efecto en las propiedades y la órbita del asteroide. De funcionar, la NASA espera que el impacto desvíe la órbita de Dimorphos aproximadamente medio milímetro por segundo. Aunque esta es una cantidad pequeña, podría, con el tiempo, alterar dramáticamente el período orbital del asteroide.

Hacia finales del año, en octubre, Rusia revivirá su programa lunar, tras enviar su última misión al satélite natural de la Tierra en 1976. Se espera que, con su nuevo programa Luna 25, envíe un módulo de aterrizaje al polo sur lunar. Con este, probará un nuevo tipo de tecnología de aterrizaje pensado para futuras misiones robóticas y trasladará instrumentos científicos para estudiar el suelo de la Luna.

Por su parte, la NASA dará en noviembre los primeros pasos de su programa Artemisa para llevar humanos de vuelta a la Luna en 2024. Con la misión Artemisa I, probará la nave espacial Orion y el cohete Space Launch System (SLS) en una misión no tripulada de tres semanas a la órbita lunar. De tener éxito, la NASA certificará estos aparatos para llevar a cabo una misión tripulada en 2023.

Aunque 2021 apenas comienza, ya promete varias hazañas en materia de exploración espacial. Estas son algunos de los principales eventos los cuales valdrá la pena seguir, aunque se esperan más, conforme continúa el desarrollo del programa Artemisa y el crecimiento de la industria privada aeroespacial.

NotiPress/Jorge Cerino

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